les lamas et les alpagas peuvent-ils se reproduire

L'alpaga (Vicugna pacos) est l'une des deux races domestiquées d'ongulés d'Amérique du Sud ressemblant à des chameaux, issus du guanaco sauvage. Il ressemble à un mouton en apparence, mais il est plus grand et possède un long cou droit avec une belle tête.


Les alpagas sont élevés en grands troupeaux qui paissent toute l'année sur les hauteurs des Andes du sud du Pérou, du nord de la Bolivie et du nord du Chili, à une altitude comprise entre 3500 et 5000 mètres au-dessus du niveau de la mer. Ils ne sont pas utilisés comme bêtes de somme comme les lamas, mais ne sont appréciés que pour leur fibre, dont sont faits les couvertures et les ponchos indiens. L'alpaga existe en 22 couleurs naturelles. De par sa stature, l'alpaga est considérablement inférieur au lama, mais il a la même désagréable habitude de cracher.

Dans l'industrie textile, "alpaga" est un nom donné à deux choses distinctes. Il s'agit d'abord d'un terme appliqué à la laine, ou plutôt aux poils, obtenus à partir de l'alpaga péruvien. Il s'applique toutefois plus largement à un style de tissu fabriqué à l'origine à partir de la fibre d'alpaga, mais qui est maintenant fréquemment fabriqué à partir d'un type de fibre similaire, comme le mohair, la laine de mouton islandaise, ou même certaines laines anglaises de haute qualité. Dans le commerce, on distingue les alpagas et les différents styles de mohairs et de lustres. Toutefois, en ce qui concerne l'acheteur général, peu ou pas de distinction est faite.

Contexte


Les alpagas sont domestiqués depuis des milliers d'années et sont originaires du Pérou, du Chili et de la Bolivie. Il n'existe pas d'alpaga sauvage ; on pense qu'il descend de la vigogne, également originaire d'Amérique du Sud. Ils sont étroitement apparentés aux lamas, qui descendent du guanaco. Ces quatre espèces d'animaux sont collectivement appelées camélidés.

Parmi ces quatre espèces, l'alpaga et la vigogne sont les animaux lainiers les plus précieux : l'alpaga pour la qualité et la quantité de sa laine, et la vigogne pour la douceur, la finesse et la qualité de son pelage.

Les alpagas et les lamas peuvent se croiser (et le font) avec succès, la progéniture qui en résulte est appelée huarizo.

Il existe deux types d'alpaga : le huacaya (dont la "laine" ressemble à celle d'un mouton) et le suri (dont les dreadlocks sont soyeuses). Les suris sont beaucoup plus rares que les huacayas, dont on estime qu'ils représentent entre 6 et 10 % de la population d'alpagas. Le suri est probablement plus rare parce qu'il est moins résistant dans les rudes climats montagneux d'Amérique du Sud, car le style de sa toison offre moins d'isolation contre le froid (la toison du suri se divise le long de la colonne vertébrale, exposant l'animal au froid contrairement à la toison du huacaya qui offre une excellente couverture sur la colonne vertébrale).

La toison d'alpaga est une fibre luxueuse, semblable à la laine de mouton à certains égards, bien qu'elle soit plus légère, plus soyeuse au toucher, plus chaude et moins piquante. Il existe un grand commerce de la toison d'alpaga dans les pays où vivent les alpagas, depuis les vêtements très simples et peu coûteux fabriqués par les communautés autochtones jusqu'aux produits sophistiqués fabriqués industriellement, qui peuvent avoir des prix très élevés.

Le blanc est la couleur prédominante des alpagas, à la fois suri et huacaya. La raison en est que la sélection a favorisé le blanc - la toison blanche en vrac est plus facile à commercialiser et peut être teinte de n'importe quelle couleur. Cependant, les alpagas existent en 22 couleurs naturelles, du vrai noir bleu au blanc en passant par les bruns et les fauves, et il existe aussi des gris argentés et des gris roses.

Traditionnellement, la viande d'alpaga est consommée fraîche, frite ou en ragoût, par les habitants des Andes. On observe un regain d'intérêt pour la viande d'alpaga dans des pays comme le Pérou, où il est relativement facile de la trouver dans les restaurants haut de gamme.



 
 

Comportement


Les alpagas sont des animaux de troupeau sociaux et doivent toujours être gardés avec d'autres animaux de leur espèce. Ils sont doux et élégants, curieux et observateurs. Comme il s'agit d'un animal proie plutôt que d'un prédateur, il est prudent et sera naturellement nerveux s'il se sent menacé. Ils aiment leur propre espace et n'apprécient pas qu'un autre alpaga (ou un humain) s'approche trop près d'eux, surtout de dos. Ils avertiront l'intrus en menaçant de cracher, ou en crachant, ou en donnant des coups de pied. Certains alpagas donnent des coups de pied, d'autres pas, mais oui, ils crachent tous.

Cracher est réservé aux autres alpagas, pas aux humains, mais parfois l'humain peut se mettre dans la ligne de mire, ou l'alpaga vise mal et rate la cible visée. Le crachat n'est pas agréable : c'est le contenu de l'estomac - vert (herbe régurgitée) - et sent mauvais.

Les alpagas n'aiment pas qu'on leur touche la tête. Une fois qu'ils connaissent leur propriétaire et qu'ils se sentent en confiance avec lui, ils accepteront probablement qu'on leur touche le dos et le cou, mais ils n'apprécieront pas d'être saisis, surtout par des enfants turbulents. Si un propriétaire a besoin d'attraper un alpaga, le cou offre une bonne poignée - et tenir le cou fermement entre les bras est la meilleure façon de retenir l'animal.

Pour aider les alpagas à contrôler leurs parasites internes, ils disposent d'un tas d'excréments commun, qu'ils ne broutent pas. En général, les mâles ont des tas d'excréments beaucoup plus propres que les femelles qui ont tendance à se tenir en ligne et à partir toutes en même temps !

Les moutons baa, les vaches meuglent et les alpagas fredonnent. Les différents animaux ont des voix différentes, mais il s'agit essentiellement d'un son "mmm". Cependant, ils émettent d'autres sons en plus du bourdonnement. En cas de danger, ils lancent un cri d'alarme, un cri aigu par exemple. Certaines races sont connues pour émettre un son similaire à un "Wark" lorsqu'elles sont excitées, et elles se tiennent fièrement avec leur queue qui dépasse et leurs oreilles en position d'alerte. D'étranges chiens - et même des chats - peuvent déclencher cette réaction. (Ils reconnaissent les chats domestiques pour ce qu'ils sont - un parent du puma, un prédateur naturel de l'alpaga en Amérique du Sud).

Lorsque les mâles se battent, ils crient aussi, un cri d'oiseau qui ressemble à un gazouillis, sans doute destiné à terrifier l'autre combattant. Les combats ont pour but de déterminer la dominance, et donc le droit d'accouplement des femelles du troupeau, et sont déclenchés par la testostérone. C'est pourquoi les mâles sont souvent gardés dans des enclos séparés - lorsque deux mâles dominants se retrouvent ensemble, la guerre éclate !

Un mâle en train de s'accoupler, ou espérant avoir une chance de s'accoupler, va "jouir". Cet orgasme aide à mettre la femelle dans l'ambiance, et on pense qu'il l'aide aussi à ovuler après l'acte d'accouplement - ce qui est très nécessaire pour qu'une grossesse ait lieu !

Les grossesses durent onze mois et demi et les petits sont appelés crias. Peu après la naissance du cria, la femelle sera prête à s'accoupler à nouveau, les bébés sont donc un événement annuel. Une femelle est généralement prête à s'accoupler pour la première fois à l'âge d'un an, mais il arrive souvent qu'un mâle ne puisse pas travailler avant l'âge de deux ou même trois ans.

Les alpagas vivent généralement plus de 20 ans - nous le pensons ! Les conditions et la nutrition sont meilleures aux États-Unis, en Australie, en Nouvelle-Zélande et en Europe qu'en Amérique du Sud, les animaux vivent donc plus longtemps et sont en meilleure santé. L'un des plus vieux alpagas de Nouvelle-Zélande (affectueusement appelé Vomiting Violet) est mort fin 2005 à l'âge mûr de 29 ans.
 

Histoire du nom scientifique


Aux XVIIIe et XIXe siècles, les quatre espèces de camélidés d'Amérique du Sud ont reçu des noms scientifiques. À cette époque, on supposait que l'alpaga descendait du lama, ignorant les similitudes de taille, de toison et de dentition entre l'alpaga et la vigogne. La classification a été compliquée par le fait que les quatre espèces de camélidés d'Amérique du Sud peuvent se croiser et produire une progéniture fertile. Ce n'est qu'avec l'avènement de la technologie de l'ADN qu'une classification plus précise a été possible.

En 2001, la classification du genre alpaga est passée de Lama pacos à Vicugna pacos suite à la présentation d'un article intitulé "Genetic analysis reveals the wild ancestors of the llama and the alpaca" sur les travaux du Dr Jane Wheeler et al sur l'ADN des alpagas à la Royal Society montrant que l'alpaga descend de la vigogne et non du guanaco.

La relation entre les alpagas et les vigognes a été contestée pendant de nombreuses années, mais les travaux de Wheeler sur l'ADN l'ont prouvé. Cependant, de nombreux sites universitaires n'ont pas abordé ce sujet, c'est donc quelque chose de bien connu des éleveurs d'alpagas qui ont lu le livre du Dr Hoffman, et des membres de la Royal Society qui ont accès aux données de classification actuelles, mais pas plus largement.
 

Fibre


La fibre d'alpaga est plus chaude que la laine de mouton et plus légère. Elle est douce et luxueuse et ne présente pas le facteur "piquant". Toutefois, comme pour tous les animaux producteurs de toison, la qualité varie d'un animal à l'autre et certains alpagas produisent une fibre qui n'est pas idéale.

L'alpaga est élevé en Amérique du Sud depuis des centaines d'années (principalement au Pérou, mais aussi au Chili et en Bolivie), mais ces dernières années, il a été exporté vers d'autres pays. Dans des pays tels que les États-Unis, l'Australie et la Nouvelle-Zélande, les éleveurs tondent leurs animaux chaque année, pèsent les toisons et en testent la finesse. Les connaissances ainsi acquises leur permettent d'élever des animaux à la toison plus lourde et à la fibre plus fine. Le poids de la toison varie, les mâles les plus forts atteignant un poids de cisaillement annuel pouvant aller jusqu'à 6 kg.

Deux types de toison sont produits : la huacaya et le suri. Il a été proposé qu'il s'agit en fait de deux races d'animaux différentes, et que les camélidés se déclinent en cinq types : guanaco, vigogne, lama, huacaya (alpaga) et suri. Ce point de vue n'est toutefois pas communément accepté.

Dans sa structure physique, l'alpaga ressemble un peu au poil (humain ?), étant très brillant, mais sa douceur et sa finesse permettent à la fileuse de produire un fil satisfaisant avec une relative facilité.
 

L'industrie de la fibre d'alpaga


Histoire


L'histoire de la fabrication de cette fibre en tissu est l'un des romans du commerce. Les Indiens du Pérou ont utilisé cette fibre dans la fabrication de nombreux styles de tissus pendant des siècles avant son introduction en Europe comme produit commercial. Les premières importations européennes ont eu lieu en Espagne. L'Espagne a transféré la fibre en Allemagne et en France. Apparemment, le fil d'alpaga a été filé pour la première fois en Angleterre vers l'année 1808. Il ne semble toutefois pas avoir fait de progrès et la fibre d'alpaga a été condamnée comme étant un matériau inapplicable. En 1830, Benjamin Outram, du Greetland, près de Halifax, semble avoir tenté à nouveau de filer cette fibre et, pour la deuxième fois, l'alpaga a été condamné. Ces deux tentatives d'utilisation de l'alpaga furent des échecs en raison du style de tissu dans lequel le fil était tissé - une espèce de caméléon. Ce n'est qu'avec l'introduction des chaînes de coton dans le commerce de Bradford vers 1836 que les véritables qualités de l'alpaga ont pu être développées dans le tissu. On ne sait pas d'où provenaient la chaîne de coton et le mohair ou la toile unie à trame d'alpaga, mais c'est cette structure simple mais ingénieuse qui a permis à Titus Salt, alors jeune fabricant de Bradford, d'utiliser l'alpaga avec succès. Bradford est toujours le grand centre de filature et de fabrication de l'alpaga, de grandes quantités de fils et de tissus étant exportées chaque année vers le continent et les États-Unis, bien que les quantités varient naturellement en fonction des modes en vogue, le "tissu d'alpaga" typique étant un "tissu de robe" très caractéristique.

En raison du succès obtenu par Sir Titus Salt et d'autres fabricants de Bradford dans la fabrication des différents styles de tissus d'alpaga, une grande demande de laine d'alpaga est apparue, demande à laquelle le produit indigène n'a pas pu répondre, car il semble qu'il n'y ait jamais eu d'augmentation sensible du nombre d'alpagas disponibles. Des tentatives d'acclimatation de l'alpaga en Angleterre, sur le continent européen et en Australie, et même de croisement de certaines races anglaises de moutons avec l'alpaga, ont échoué. Il existe cependant un croisement entre l'alpaga et le lama - un véritable hybride dans tous les sens du terme - qui produit un matériau mis sur le marché de Liverpool sous le nom de "Huarizo". Les croisements entre l'alpaga et la vigogne n'ont pas donné de résultats satisfaisants. Des tentatives de croisement entre ces deux races sont actuellement en cours dans des fermes aux États-Unis. Selon l'Association des propriétaires et des éleveurs d'alpagas, des alpagas sont actuellement élevés aux États-Unis, au Canada, en Australie, en Nouvelle-Zélande, au Royaume-Uni et dans de nombreux autres endroits.